해외언론동향
해외언론동향 내용 담당 :생명윤리안전정책연구팀 : 02-737-8452,
게재 일자 : 2019-07-22 
키워드 : 인간대상연구, 연구대상자보호, 생명윤리, 뇌과학, 신경윤리 

Sestan이라는 과학자가 이끄는 예일대 연구팀은 실험에서 도살된 돼지로부터 꺼낸 뇌의 세포 활동을 일부 회복시킴으로써 삶과 죽음의 경계에 대한 새로운 난제들을 제기함.


그들은 식용으로 도살된 돼지들의 머리들을 얻어서 두개골을 톱질해서 뇌를 꺼냄. 실험이 시작되었을 때, 뇌들은 피가 없었으며 서너 시간 동안 상온에 있었음.


연구팀은 손상되지 않은 뇌에 실험용액을 주입할 수 있도록 하는 BrainEx라는 시스템을 개발하여, 실험용액을 6시간 동안 돼지들의 뇌 속에 주입함. 해당 실험용액은 산소를 조직에 전달시켰으며, 과학자들이 초음파로 그 흐름을 추적할 수 있게 해주는 화학물질을 함유하고 있었음.


그러나 연구자들은 또한, 그럴 가능성이 매우 적어 보이긴 했으나 뇌들이 실제로 다시 의식을 얻는 것을 바라지 않았음. 그들은 실제 의식을 시사하는 전기 활동을 발견하는 경우, 뇌들에 마취제를 투여하고 즉각 냉각시켜 해당 과정을 멈추기로 계획하였음.


결과적으로 이 실험 돼지의 뇌들이 의식 혹은 그와 비슷한 것을 다시 얻었던 것은 아님. 인식과 지능과 같은 상위 기능들에 필요한 조직화된 전기 신호를 나타내는 징후는 발견되지 않았기 때문임.


그러나 실험용 치료 과정에서, 혈관은 그 속에 혈액 대용물이 흐르면서 기능하기 시작했으며, 특정 뇌세포들은 약물에 대한 반응까지 보이는 등 신진대사 활동을 재개함. 연구원들이 치료 받은 뇌 조직의 조각들을 대상으로 실험했을 때는, 일부 뉴런에서 전기 활동이 발견됨.


여태까지 과학자들은 피가 뇌에 전달되지 않으면 뇌가 재빠르게 그 기능을 상실한다고 믿어왔었음. 세포는 악화되고, 뉴런들 사이의 연결은 무너지는 것임. 과학자들은 혈액 순환이 빨리 회복되지 않는 한 이러한 변화는 되돌릴 수 없다고 믿어옴. 그러나 예일대 팀의 연구는 이러한 믿음에 의문을 던지고 있음.


Sestan은 이론상으로는 과학자가 인간의 뇌에 적용시킬 수 있는 BrainEx 같은 관류 기계를 즉각적으로 만드는 것을 막는 것은 아무것도 없다고 말함. BrainEx는 오픈소스 기술이며, 돼지의 뇌와 인간의 뇌는 상당히 유사하기 때문임. 인간에 알맞은 BrainEx는 의학적인 측면에서 보았을 때 여러 영역에서 긍정적으로 쓰일 잠재성이 있음. 예를 들어, 해당 기기는 실험용 동물의 대체물로서 약을 실험해보는 데 쓰일 수 있으며, 전쟁에서 심각하게 부상당한 병사의 뇌를 보호하는 데에도 쓰일 수 있음. 그러나 윤리적인 측면에서 보았을 때 해당 실험은 난제를 제기함. 이미 죽은 줄 알았던 실험용 동물의 뇌에 의식을 회복시킴으로써 실험용 동물에게 극심한 고통을 안겨줄 수가 있기 때문임. 예를 들어, 도살당한 실험용 동물의 뇌가 의식을 되찾아 도살당하던 순간을 반복적으로 기억하게 되면 극렬한 고통에 처하게 됨. 그러나 이전에 이런 연구는 존재하지 않았기 때문에 관련 윤리적 협의 및 규정 들은 전무한 상황이어서 저명한 생명윤리학자들이 우려를 표하고 있음.

 

* 기사 원문보기: https://www.nytimes.com/2019/07/02/magazine/dead-pig-brains-reanimation.html

* 관련 기사https://www.nature.com/articles/d41586-019-01168-9

* 관련 논문: https://www.nature.com/articles/s41586-019-1099-1

* 사진출처 : The New York Times Magazine

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