해외언론동향
해외언론동향 내용 담당 :생명윤리안전정책연구팀 : 02-737-8452,
게재 일자 : 2019-08-14 
키워드 : 인간대상연구, 신경과학, 신경윤리, 척수 손상 

롭 서머스가 자신의 엄지발가락을 위아래로 움직일 수 있다는 것을 깨달았을 때, 그는 켄터키의 한 재활원에서 장애로 인해 누워만 있었음. 이것은 뺑소니 사고로 인해 그가 가슴부터 아래쪽까지 마비가 된 이후로 한 번도 할 수 없었던 새로운 일임. 4년 전 사고가 처음 일어났을 때, 의사들은 그에게 하체를 다시는 움직일 수 없을 것이라고 말했음. 이제 그는 척수 손상을 입은 사람들에게 전기 자극이 미치는 영향을 시험하기 위한 선구적인 실험의 일부가 됨.


본래 미국 켄터키주 루이빌대학의 신경 생리학자인 하케마와 그녀의 동료들이 2009년 그의 척수에 작은 전극 조각들을 이식했을 때, 그들의 목적은 서머스가 스스로 움직일 수 있는 능력을 되찾도록 하는 것이 아니었음. 그들이 바라던 것은 몸을 일으켜 걸어가는 데 필수적인 모든 회로 소자(circuitry)를 척수가 가지고 있다는 것을 입증해내는 것이었음. 그들이 판단하기로 그러한 접근법은, 뇌가 보낸 신호를 전기 자극이 대체할 수 있도록 함으로써, 척수 손상을 입은 사람들이 다시 걷도록 할 수도 있었음. 서머스가 그의 발가락들을 의도적으로 움직였을 때, 하케마는 매우 놀랐음.


오랜 기간 동안 사람들은 척수의 손상은 뇌와 사지 간 연결들의 단절을 의미한다고 생각했음. 지난 몇 십 년 동안, 연구자들은 줄기 세포 등으로 이러한 연결들을 회복시키는 데 집중했음. 그러나 하케마 팀 및 그 외 다른 연구 팀들은, 가장 심각한 손상을 입은 사람들의 경우에도, 일부 연결들이 손상되지 않음을 보여줌. 전기 자극은 척수 손상들 가운데서 전달되는 신호들을 증폭시키며, 연결들을 다시 구축하는 역할을 하는 것으로 보임.


서머스가 경험한 신경 연결의 놀라운 회복은 척수 손상 관련 연구에 활력을 불어넣은 일련의 진보들 가운데 일부임. 작년 켄터키 주, 미네소타 주, 스위스 등에서 수행된 일련의 사례 연구들은 언론에 의해 대서특필되었음. 본래 만성적 통증을 치료하려는 목적으로 설계된 자극기(stimulator)들은 현재 마비 증상을 겪고 있는 열 명이 조금 넘는 사람들이 발가락을 움직이거나, 다리를 구부리거나, 혹은 도움을 받으며 걷는 것을 돕는 데 사용되고 있음. 심지어 자극기를 부착한 환자가 도움을 받으며 1킬로미터나 되는 거리를 걸어간 사례들도 있었음. 이 밖에도 해당 기기는 여러 이점들을 제공하는 것으로 보임. 일부 연구 참가자들은 혈압, 장과 방광 조절 및 성기능에서 향상을 경험함. 이러한 신체적 기능들은 척수 손상을 입은 사람들이 다리를 사용하는 것보다 주로 더 중요하게 여기는 것들임. 일부 경우들에선, 자극기가 꺼진 후에도 이런 이점들이 지속되었음. 해당 연구 결과들은 삶의 질의 개선을 바라는, 수 년 또는 수십 년 전부터 마비 증상을 겪은 환자들을 포함한, 많은 이들에게 희망이 되어주고 있음. 하지만 아직까지 연구자들이 자극의 원리를 온전히 이해하고 있지는 못하기에, 관련 연구는 지속되어야 할 것으로 보임.    

 

* 기사 원문보기 : https://www.scientificamerican.com/article/how-a-revolutionary-technique-got-people-with-spinal-cord-injuries-back-on-their-feet/

 

* 관련 논문 (원문) : https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pubmed/9928325?dopt=Abstract

 

* 사진출처 : Nature, Scientific Amer

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