해외언론동향
해외언론동향 내용 담당 : 배아정책연구팀 02-737-8452
게재 일자 : 2019-08-05 
키워드 : 가상현실, virtual reality, 가상현실치료, VR therapy, 시뮬레이션, simulations, 기술혁신, technological innovation, 디지털보건, digital health, 무작위대조군시험, RCT, 프라이버시, privacy, 안전, safety, 윤리, ethics, 낙인, stigma, 치료 격차, treatment gap, JAMA Psychiatry 
가상현실은 정신질환 진단 및 치료법을 바꿀 잠재력이 있다고 광고되고 있으며, 이러한 혁명의 선두가 중국에서 형성되고 있을 지도 모름. 중국의 정신의학서비스는 악명이 높은데, 이 상황은 혁신을 위하여 활짝 열려있다는 것, 전통적인 진료모델을 넘어선 대규모 가상현실 정신의학을 조기에 채택할 기회를 가지고 있다는 것을 암시함.

 

가상현실 정신의학 응용프로그램은 실제처럼 보이는 시뮬레이션 상황에 환자를 몰입시키고, 그들의 뇌를 도전적인 상황에 노출시키며, 신체적·감정적인 반응을 하는 법을 배우도록 도움. 예를 들어 외상 후 스트레스장애를 가진 참전용사는 안전한 사무실에서 이라크나 아프가니스탄의 가상 버전을 방문할 수 있고, 알코올 중독 환자는 마시지 않아도 가상의 바에 앉아있을 수 있으며, 비행에 대한 불안을 느끼는 사람은 지상에 머물면서 이착륙을 경험할 수 있음. 이러한 치료법은 빠르고 극적인 결과를 가져올 수 있음. 일례로 고소공포증이 있는 여성은 가상현실 노출치료를 3시간 동안 받은 후 침착하게 에스컬레이터를 탔다고 함.

 

전 세계의 연구자들은 이러한 기술을 시험해보았고, 유망한 결과도 얻음. 2016년 말까지 동료심사저널은 정신건강장애 치료에 가상현실을 이용하는 것에 대한 연구를 300건 발표함. (물론 많은 연구의 규모가 작았고, 질도 천차만별이었음.) 올해 3월 한 저널(JAMA Psychiatry)에는 고소공포증에 대한 치료사가 없는 가상현실 중재의 첫 무작위대조군시험이 실림. 연구진은 이 기술이 효과적이고, 저렴하며, 환자들이 잘 받아들였다는 점을 확인함.

 

가상현실치료는 여러 가지 이유로 여러 시장에서 폭넓은 매력을 가지고 있지만, 그중 중국은 특히 활동하기 좋은 기반을 제공하고 있음. 정신건강장애를 가진 사람들의 약 90%가 치료를 받아본 적이 없는 것으로 추정됨.

 

이러한 결과는 훈련된 전문가가 부족한 것과도 관련이 있음. WHO의 자료에 따르면 중국 정신의학과 의사의 수는 세계 평균의 4분의 1에 불과한 것으로 나타남. 인구 10만명 당 2.2명임(미국은 10.5). 미국 매사추세츠대(University of Massachusetts) 정신의학 부교수(Xiaoduo Fan)는 중국 내 정신의학과 의사들이 환자별로 프라이버시를 유지해주거나 처방전을 제대로 쓸 시간을 확보하는 것조차 어렵다고 밝힘.

 

낮은 치료율을 보이는 또 다른 이유는 문화적인 것임. 많은 나라에서 비슷한 편견이 존재하는데, 연구는 정신적인 문제가 있는 사람들이 특히 높은 수준의 낙인을 감내한다는 점을 보여줌. Fan은 정신의학과를 이용할 수 있는 사람조차도 종종 도움을 받는 것을 두려워하며, 정신질환을 앓고 있는 환자의 가족들은 환자의 병력을 숨기려고 하는 경향이 있다고 설명함.

 

많은 정신보건 지지자들은 가상현실이 의료진 부족과 낙인 문제를 다루는데 도움이 될 것이라고 생각함. 기술이 완전히 자동화될 수 있기 때문에, 많은 사람들의 요구에 부합하게 규모를 변경할 수 있음. 그리고 가상현실 치료법이 게임과 같은 인터페이스를 통해 환자의 집과 같은 사적인 공간에서 진행될 수 있기 때문에, 많은 사람들은 문화적 장벽도 돌파할 수 있을 것으로 생각함. 정신보건을 위한 가상현실 치료법을 연구하는 영국 옥스퍼드대(University of Oxford) 임상심리학 교수(Daniel Freeman)는 가상현실이 낙인을 줄이는 혁명이 될 수 있다고 말함.

 

중국이 최근 수십 년간 기술혁신의 소굴(hotbed)이 된 반면, 보건의료 개선은 뒤쳐져있었음. 의학계에서 일하는 많은 종사자들은 적은 임금을 받고, 훈련도 덜 받으며, 명성도 거의 없는 것으로 간주됨. 환자들은 긴 대기, 비싼 비용, 비인간적인 돌봄으로 좌절감을 느끼곤 함. 2014년의 한 연구에 따르면 이러한 좌절감은 심지어 폭력으로 폭발할 수 있다고 함. 한 해 동안 병원종사자의 96%가 환자나 가족으로부터 폭력을 당한 것으로 드러남.

 

이러한 일반적인 불만은 이미 기술 붕괴가 시작된 보건의료를 숙성시키는 또 다른 요인임. 중국에는 의료적인 어플리케이션에 초점을 맞춘 100여개의 인공지능회사가 있는 것으로 추산됨. 그중 일부는 정신의학치료법에 집중하고 있음. 프라이버시에 대한 느슨한 규범과 거대한 인구수는 보건의료를 위한 기계학습법 개발을 특히 이 국가에 적합하게 만듦. 이러한 사실은 중국이 인공지능의료기술의 정교함과 적용 측면에서 곧 미국을 뛰어넘을 것이라고 일부 전문가들이 생각하게 만듦.

 

만약 중국이 정신의학 부족을 넘어서 혁신한다면, 이는 많은 다른 나라보다 더 빠르게 새로운 기술을 채택한 소매업과 금융업 부문에서의 중국의 모습에 부합함. 이러한 도약은 중국의 디지털화에 대한 열망과 동일어가 됨. 예를 들어 신용카드는 대부분 소비자들에 의하여 제거됨. 일부 사람들은 여전히 플라스틱 카드를 사용하지만, 많은 사람들은 현금을 지불하는 방식에서 바로 모바일 어플리케이션으로 지불하는 방식으로 변경함.

 

하지만 이러한 열망에도 불구하고, 전문가들은 기술이 만병통치약은 아니라고 경고함. Freeman가상현실은 정신보건의료의 한 부분일 뿐이며 전체 시스템일 수는 없다고 말함. 심지어 이 기술의 강력한 지지자들 중 일부는 안전과 윤리에 대한 지침이 여전히 부족하다고 경고함.

 

Fan은 중국에 궁극적으로 가장 필요한 것은 정신보건종사자들을 위한 더 좋은 훈련과 자격증 제도, 지역사회 자원에 대한 더 많은 투자라고 강조하고, 기술사업자들에게 의존하는 것과 관련된 프라이버시 우려를 걱정함. 그는 기술이 스스로 작동하도록 하면 악용될 수 있다면서 회사는 돈을 많이 벌수는 있겠지만 원하는 영향력을 행사할 수는 없을 것이라고 밝힘.

 

서비스에 대한 압도적인 수요와 전통적인 진료에 대한 불신이 겹치면서 중국에서는 여전히 디지털보건이 유행하고 있음. 특히 정신의학에는 기술혁신을 위한 상대적으로 빈 캔버스가 존재하며, 가상현실은 그 비어있는 부분을 상당 부분 채울 준비가 되어 있음. 그렇게 되면 중국은 치료 격차를 줄이기 위하여 상당히 진전할 수 있음. 심지어 정신보건시스템이 열악한 다른 나라의 모델이 될 수도 있음.

 

기사 및 사진 : https://www.scientificamerican.com/article/in-china-mental-health-care-goes-virtual/

저널(JAMA Psychiatry) : https://jamanetwork.com/journals/jamapsychiatry/article-abstract/2728184

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