해외언론동향
해외언론동향 내용 담당 :생명윤리안전정책연구팀 : 02-737-8452,
게재 일자 : 2019-07-16 
키워드 : telomere, 텔로미어, 유전자검사, 건강, 노화, 세포, 유전자, 유전자검사, 유전체, DNA, DTC 

과거 몇 해 동안 소비자 염색체의 DNA로부터 정보를 얻는 소비자 직접 유전자 검사(direct-to-consumer genetic testing)가 인기를 얻었음. 간단하게 면봉으로 뺨 긁기, 침 수집, 손가락 끝을 찌르는 것을 통해서 기업들은 가계, 혈통 혹은 알츠하이머나 심지어 특정 암과 같은 질병의 발병 위험도에 대해 더 많이 알 수 있는 기회를 제공했음. 최근 일부 기업들은 노화에 대해 더 많이 알기 위해 텔로미어라고 일컫는 염색체의 말단을 측정하는 검사를 제공함.

 

하지만 텔로미어와 텔로미어 검사가 정확하게 무엇이고 기업들이 당신에게 무엇을 말할 수 있다고 주장하는가?

 

텔로미어는 비록 전체 DNA 중에서 매우 작은 부분을 차지하지만, 염색체와 몸을 건강하게 유지하는데 큰 역할을 함. “텔로미어(telomere)” 라는 단어의 그리스 어원은 이들을 어디에서 찾아야 하는지 설명하고 있음. “telo”을 의미하고 “mere”부분을 의미함. 텔로미어는 각각의 세포에 있는 46개의 염색체 양 끝부분을 막고 있으며 유전물질이 손실되지 않도록 보호하는 역할을 함. 텔로미어는 신발 끈이 닳는 것을 막기 위한 신발 끈 끝의 플라스틱 팁과 비교됨.

 

우리는 화학물질과 환경 및 대사물질이 텔로미어를 어떻게 손상시키고, 텔로미어의 길이와 기능에 어떻게 영향을 미치며 텔로미어의 훼손이 세포와 유전체의 상태에 어떻게 영향을 미치는지를 연구하는 분자생물학자임. 유전자검사의 한 분야로써 텔로미어의 길이를 알려준다는 아이디어는 텔로미어가 우리의 유전물질을 보호하기 때문에 흥미로움. 하지만 텔로미어의 길이를 복잡한 노화와 동일하게 생각하는 것은 교묘하고 지나치게 단순화된 것임.

 

텔로미어는 건강에 중요하며 보호 기능이 있음에도 불구하고 파괴되지 않음. 텔로미어는 세포가 분열할 때마다 짧아지고, 나이가 들어갈수록 점점 짧아짐.

 

텔로미어가 너무 짧아지거나 소실되면 염색체의 말단은 보호받을 수 없는 상태가 되고 끈적거리게 됨. 이것은 염색체끼리 결합되는 원인이 될 수 있음. 추가적인 염색체의 결합을 막기 위해 세포는 더 이상 분열할 수 없도록 노화(senescence) 과정에 들어감. 비록 이 세포들은 조직을 재생시키는 능력을 잃지만, 여전히 염증반응을 촉진하고 근처의 암 발생 가능성이 있는 세포나 암세포의 성장을 돕는 인자들을 분비함.

 

불행히도 우리의 생활 습관은 텔로미어가 짧아지게 하는 것을 가속화할 수 있음. 햇볕, 대기오염, 담배연기 심지어 염증 혹은 나쁜 식습관과 같은 환경에 노출되는 것은 DNA를 포함한 세포구성물을 훼손시킬 수 있음. 이러한 나쁜 환경은 불안정한 산소 분자나 활성 산소를 생성시키며 텔로미어는 특히 활성 산소에 의해 손상받기 쉬움.

 

화학자인 Marcel Bruchez와 공동연구로 우리는 텔로미어만을 손상시킬 수 있는 새로운 툴을 개발했음. 이 툴을 이용하여 우리는 산화가 텔로미어의 길이를 짧아지게 하고 손실에 이르기까지 하는 것을 발견하였음.

 

과거의 연구에서 과학자들은 노화세포를 제거함으로써 심장병, 당뇨병, 골다공증, 폐섬유증을 포함하는 노화와 관련된 질병의 지연 혹은 예방과 관련 있다는 보고를 했음. 이것은 인간의 노화 세포를 없앨 수 있는 세놀라이틱스(senolytics)라고 일컫는 신약을 갈망하게 되었음.

 

텔로미어는 세포 노화의 원인이 되기 때문에 건강한 노화의 대상이 됨. 또한 텔로미어는 나이에 따라 퇴화하기 때문에 독성성분에 노출되었더라도 텔로미어의 길이가 진정한생물학적 나이에 대한 정보를 제공할 수 있다는 생각임.

 

상업적 목적의 검사는 전형적인 혈액검체에서 텔로미어의 길이나 양을 측정함. 기업에서는 소비자의 혈액세포의 생물학적 나이를 결정하기 위해 소비자와 비슷한 연령대 사람들의 텔로미어와 비교함. 하지만, 동일한 연령대 사람들의 키와 몸무게가 각양각색인 것처럼 텔로미어도 다양함.

 

텔로미어 길이가 1% 이하인 사람들은 텔로미어를 유지하는 기능을 가진 유전자의 돌연변이 때문에 빈혈, 면역결핍 그리고 폐섬유증과 같은 특정 질병이 발생할 위험이 있음.

 

긴 텔로미어를 초래하는 유전자 돌연변이를 가진 반대쪽의 사람들은 유전성 흑색종과 뇌종양이 발병할 위험이 더 큼. 긴 텔로미어는 분열을 더 많이 할 수 있게 하며, 이 때 일어나는 유전체 복제 시 발생하는 오류들이 암을 촉진시키는 돌연변이를 만들 가능성을 증가시킴. 너무 길거나 짧은 텔로미어는 좋은 것이 아님.

 

그러나 이러한 양 극단 사이의 텔로미어 길이는 어떨까? 수십만 명의 연구대상자를 포함하는 연구는 짧은 텔로미어의 길이가 심장병과 같은 노화와 관련된 일부 질병의 발병 위험성을, 긴 텔로미어는 일부 암의 발병 위험성을 증가시킨다는 일반적인 관련성을 보여줌.

 

하지만 이러한 대단위 연구를 개인의 수명과 건강에 대한 것으로 치환하는 것은 어려움. 예컨대 한 그룹 내에서 여자보다 남자의 키가 크다고 해서 모든 남자의 키가 여자보다 큰 것은 아님. 유사하게, 더 짧은 텔로미어를 가진 일부 사람들은 이 연구에서 심장병을 일으키지 않음. 개인에 따라 텔로미어의 길이가 건강과 노화에 미치는 영향을 완전히 알기 위해서는 더 많은 연구가 필요함.

 

대규모 연구에 따르면 건강한 식습관이 긴 텔로미어와 관련성이 있다고 하지만 건강한 텔로미어를 위한 특정 보충제에 대한 보고서는 부족함.

 

만약 이러한 보충제가 텔로미어를 길게 만들 수 있다면 안전할 것인가? 아니면 긴 텔로미어로 인해 암 발병 위험이 증가될 것인가? 텔로미어를 보호하거나 짧아지는 것을 늦추면 건강한 노화를 기대할 수 있을 것인가? 우리는 아직 이러한 질문에 대해서 답을 가지고 있지 않음.

 

잘못된 결과 해석의 불확실성과 위험을 고려한다면 텔로미어를 측정해야 하는 것일까? 아마도, 만약 그 결과가 건강한 생활 습관의 변화에 동기 부여를 하는 것이라면, 현재 더 확실한 방법은 그 돈을 운동과 영양이 풍부한 음식에 지불 하는 것임.

 

기사출처 : https://theconversation.com/dna-testing-companies-offer-telomere-testing-but-what-does-it-tell-you-about-aging-and-disease-risk-118019

사진출처 : the conversation (Telomeres get shorter with each round of cell division. Kateryna Kon/Shutterstock.com)

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